Comment Jon Batiste a convaincu son épouse Suleika Jaouad de documenter son combat contre le cancer dans « American Symphony »

Comment Jon Batiste a convaincu son épouse Suleika Jaouad de documenter son combat contre le cancer dans "American Symphony"

Magazine Films Complet : « Il est difficile de parler du chagrin que l'on ressent. Il est difficile de parler de ses pires craintes », déclare le réalisateur Matthew Heineman.

Une version de cette histoire est apparue pour la première fois dans le numéro SAG Preview/Documentary du magazine de récompenses Films Complet.

Le musicien oscarisé Jon Batiste et son épouse, l'artiste et écrivain Suleika Jaouad, sont les sujets du film édifiant de Matthew Heineman sur une année mouvementée dans la vie du couple.

Le documentaire humanitaire, conçu à l'origine pour suivre la composition par Batiste d'une Symphonie américaine au Carnegie Hall, a pris une nouvelle dimension lorsque Jaouad a commencé un traitement pour une récidive de leucémie. Cette dure nouvelle s'est produite la même semaine où Batiste a remporté 11 nominations aux Grammy Awards pour « We Are » de 2021, qui allait remporter l'album de l'année.

Heineman, 40 ans, qui a été nominé pour le documentaire Oscar pour « Cartel Land » en 2015, se concentre intimement sur la douleur et la persévérance de Jaouad et Batiste pendant cette période de leur vie. Comme pour tout le travail du réalisateur (« Escape Fire », « City of Ghosts », « The First Wave », « Retrograde »), le film se déroule dans un cinéma vérité format, sans narration ni interviews.

Le film, qui a été acquis par Netflix et Higher Ground Production des Obama après sa première à Telluride, est désormais diffusé en streaming sur Netflix.

Vous connaissez Jon Batiste comme ami et collaborateur (Batiste a écrit la musique du documentaire de Heinman « The First Wave » en 2021), et il est un sujet naturel pour un film. Mais comment avez-vous convaincu Suleika Jaouad d’en faire partie ?
Quand Jon m'a dit qu'il allait composer sa première symphonie, nous nous sommes tous les deux tournés l'un vers l'autre et avons dit : « Ouais, nous devrions documenter cela. » Mais nous ne savions pas que la vie allait intervenir et que Suleika recevrait un nouveau diagnostic de cancer.

Et oui, Suleika ne voulait pas au départ faire partie du film. Elle ne voulait pas être l'antidote malade au succès de Jon. Il a donc fallu beaucoup de conversations et de confiance pour lui expliquer que je voulais vraiment documenter à la fois le parcours de Jon à travers tout cela, mais évidemment son propre parcours et son parcours en tant qu'artiste à travers tout cela. Et naturellement, il lui a fallu un certain temps pour se familiariser avec les caméras et le tournage.

Même Jon a dû avoir besoin de s'habituer à la quantité de tournage. À combien d’heures de séquence estimez-vous avoir tourné ?
Environ 1 500 heures. Ouais, évidemment, Jon a eu beaucoup de caméras devant lui dans sa vie, mais il n'avait jamais été filmé de cette façon. Et donc il a fallu un peu de temps pour s’y habituer. Nous tournions 12, 16, 18 heures par jour pendant six ou sept mois. C'était un réel engagement de leur part et nous leur devons beaucoup pour l'ouverture
nous confier leur vie à un moment incroyablement sensible.

Au milieu du film, Jon se produit sur scène et dédie une chanson à Suleika, qui lutte contre son traitement contre le cancer. Et il fait une pause avant de commencer à jouer du piano – et sa pause dure 95 secondes. Vous ne coupez pas pendant plus de deux minutes. Pouvez-vous parler de ce cliché ?
C’était en fait une grande avancée dans le montage. Cette scène ne fonctionnait pas toujours et j'allais presque la couper. Mais ensuite je suis entré et j'ai sorti les poignées de ce clip et j'ai réalisé que, wow, je veux dire, pendant ces 95 secondes environ, Jon écrit une nouvelle pour nous. La façon dont il hésite, la façon dont il respire, la posture de son corps, ses mains, ses yeux. Tout est exprimé sans mots : son profond amour pour sa femme et ce à quoi il fait face.

Il est difficile de parler du chagrin que vous ressentez. Il est difficile de parler de vos pires craintes alors que votre femme lutte contre le cancer. Difficile de combiner tout cela dans un beau moment musical. Mais c'est complètement visible dans ce plan unique, dans
une manière qu'une interview à ce moment-là avec Jon n'aurait jamais pu faire.

De plus, je veux dire, Jon canalise quelque chose quand il joue. Je ne sais pas ce que c'est, mais c'est définitivement quelque chose. Et il fait aussi ça à ce moment-là. Une grande partie de son être est personnifiée dans ces 95 secondes.

L'une des scènes les plus agréables montre Jon à l'aéroport en train de parler à un cireur de chaussures qui ne le reconnaît pas au début, mais remarque ensuite le visage de Jon sur son journal.
J'ai filmé un nombre incalculable de fois avec Jon dans les aéroports et il est arrêté de temps en temps, mais après les Grammys, j'ai eu le sentiment que quelque chose d'intéressant allait se produire. Et donc, oui, cette scène avec le cireur de chaussures, c'est pour ça que j'aime faire des documentaires comme celui-ci. Si vous écriviez cette scène dans un long métrage scénarisé, cela semblerait absurde.

Vous mentionnez les Grammys et nous voyons en fait un gros plan de Jon lorsqu'il remporte le prix de l'Album de l'année en 2022. Mais cela a été obtenu grâce à un cinéma de guérilla astucieux ?
Je veux dire, nous avons essayé pendant des mois d'avoir accès via les canaux traditionnels, mais (les Grammys) n'y parvenaient tout simplement pas. Et donc ce jour-là, je me suis faufilé dans l'entourage de Jon. Je portais un jean et un t-shirt, et évidemment je ne pouvais pas y amener mon véritable appareil photo, alors j'ai apporté un iPhone supplémentaire pour filmer.

Pour moi, c'était presque irresponsable en tant que cinéaste de réaliser un film aussi proche et intime – et puis, lors de l'une des plus grandes soirées de la carrière de Jon, de devoir couper le flux télévisé. Je voulais voir sa réaction en temps réel, avec ses parents et ses amis. Lorsqu'il a remporté le titre d'Album de l'année, il partageait une table avec John Legend et je tenais les enfants de John Legend en équilibre sur mes genoux pendant que je tournais avec l'iPhone. C'était un moment assez trippant.

Les gens ont dit que cela ressemblait à un changement de vitesse dans votre carrière, qui a inclus des films de combat comme « City of Ghosts », « A Private War » et « Retrograde » de l'année dernière. Le voyez-vous ainsi ?
Je ne vois pas vraiment les choses différemment. C'est le même processus. Vous savez, je suis attiré par les gens fascinants qui essaient de surmonter une sorte d'obstacle.

Évidemment, c'est une autre toile ici. Et ce n’est pas dans une zone de guerre, mais cela présente quand même ces caractéristiques. Cela ne ressemblait pas à un départ. C’était juste comme un nouveau défi. Et être avec deux artistes à la croisée des chemins, qui survivent, comme ils le disent dans le film, grâce à leur art, à ce moment incroyablement difficile de leur vie, était une chose tellement inspirante à voir.

Il faut mentionner que Suleika se porte bien. Le film se termine par la grande performance de Jon de l'American Symphony au Carnegie Hall, mais nous apercevons ensuite Suleika et Jon marchant, avec un ciel d'hiver rose devant eux. Quelle est l’importance de cette scène ?
Nous avions monté le film pendant des mois et nous avions une fin qui montrait l'incroyable interprétation de Jon de « l'hymne national » au Carnegie Hall, qui était belle et poignante et liée aux thèmes du film.

Mais je n’avais tout simplement pas l’impression que c’était, pour moi, l’histoire que nous racontions. Ainsi, la nuit précédant le tournage du film pour Telluride, nous avons essayé cette scène de Suleika et Jon marchant ensemble. Ce sont eux ensemble, ce sont eux qui regardent vers un avenir inconnu.

Les documentaires peuvent parfois être réductionnistes, mais j'aime permettre au public d'interpréter la complexité et la grisaille de la vie. Il y a une ambiguïté à ce moment-là, ce que j'adore. Je ne pense pas qu'il s'agisse simplement de Suleika et Jon s'éloignant vers le coucher du soleil. Il s’agit d’eux qui vont de l’avant.

Une version de cette histoire est apparue pour la première fois dans le numéro SAG Preview/Documentary du magazine de récompenses Films Complet. En savoir plus sur ce numéro ici.

Couverture enveloppante Lily Gladstone